Que voir au parc national de Banff ?

C’est le plus vieux du Canada, certainement le plus beau aussi. Le parc national de Banff enchante les voyageurs qui ont la bonne idée de se rendre dans la région des montagnes Rocheuses durant leurs vacances.

A 130 km à l’ouest de Calgary se trouve un vrai petit paradis pour les randonneurs et amateurs de la nature. 6 641 km2 de pur plaisir à savourer en famille ou simplement à deux. Banff est entouré au nord par un autre bijou naturel canadien : le parc de Jasper, le plus grand du pays. Il est aussi ceinturé à l’ouest par les parcs de Yoho et Kootenay. Inutile de vous préciser l’importance de passer quelques jours dans les Rocheuses…

Il y a quelques semaines, nous avions vanté les mérites d’un voyage à la découverte de l’Ontario. Nous vous faisons découvrir aujourd’hui l’une des nombreuses richesses naturelles de sa voisine : l’Alberta.

L’un des parcs les plus fréquentés au monde

Sa date de création, en 1885, fait de lui le parc national le plus ancien du Canada. Il devient le premier d’une liste de 46 parcs nationaux dans le pays. C’est à l’occasion de la construction du chemin de fer transcontinental que ce parc est devenu sous tutelle du pays pour protéger et gérer l’accès à ses sources thermales d’eau chaude. Depuis le début du XXème siècle, le nombre de visiteurs ne cesse de se développer au même rythme que les infrastructures. Routes, sentiers, hôtels et restaurants réputés remplissent d’année en année le parc national de Banff. Chaque année, le nombre de visiteurs est estimé à plus de 5 millions.

Le parc jouit alors d’une notoriété importante qui lui permet d’être l’un des plus fréquentés au monde. Il devient inscrit à l’Unesco en 1985 lui permettant d’offrir des espaces protégés aux visiteurs.

Vue sur le lac Moraine à Banff

Des promenades aménagées autour des glaciers

Que voit-on au parc national de Banff ? Difficile d’être exhaustif sur la réponse tant sa nature est extrêmement diversifiée.

Retenons en premier ses lacs émeraude alimentés par de puissants glaciers. Beaucoup de champs de glace s’y trouvent bien que ceux-ci tendent à disparaitre malheureusement. Pour les découvrir, rien de mieux que de passer par la Promenade des glaciers – autoroute 93. Icefields Parkway relie le très beau lac Louise, au Sud, jusqu’au parc de Jasper au Nord sur 229 km. Il vous faudra bien toute une journée pour apprécier entièrement cette route en voiture. Ce qui frappe avant tout, c’est la couleur unique des lacs Peyto, Hector ou Bow. Une couleur si particulière en raison des dépôts de vase glaciaire. Perchée en haute altitude, cette route vous offrira d’ailleurs un bel aperçu de la totalité du parc : pics enneigés, lacs à perte de vue, cascades et bien sûr observation saisissante de plus de 100 glaciers comme celui de Crowfoot.

Vous vous en doutez, le parc national de Banff comprend une faune abondante. Durant ces balades, vous croiserez certainement des wapitis, des chèvres de montagnes, des grizzlis, des lynx, des loups, des caribous et les fameux ours noirs qui vivent dans la forêt. Au total, 56 espèces différentes de mammifères peuplent le parc avec plus de 280 espèces d’oiseaux.

Le wapiti au parc national de Banff

Autre promenade à réaliser : celle de la Vallée-de-la-Bow. Vous découvrirez alors de véritables « monuments » de la nature. À Johnston Canyon, vous apprécierez de pique-niquer devant des chutes d’eau magnifiques. Toujours sur cette promenade, Castle Mountain, comme son nom l’indique, s’offrira à vos yeux comme une gigantesque forteresse quasiment imprenable, excepté pour les alpinistes aguerris. Attention, toutefois, puisque cette route panoramique rencontre certaines restrictions d’accès depuis mars 2015 afin de protéger son environnement.

Quelques activités à faire au « pays de l’ours »

En termes d’activités à faire sur place, il y a bien sûr les randonnées. Le « joyau des Rocheuses », le lac Louise est un point de départ privilégié que ce soit pour de brèves promenades ou des marches plus sportives. Par exemple, marchez du lac jusqu’à la Vallée des Dix Pics sur 20 km environ.

randonnée au lac Bow au Canada

Vous pourrez aussi prendre un peu de bon temps dans l’une des nombreuses sources thermales de la région. Après la randonnée, rendez-vous à Upper Hot Springs avec son bassin à 38°C au pied du mont Sulphur. La vue sur les montagnes y est splendide !

Banff est par ailleurs une destination de choix pour les golfeurs. À l’hôtel Fairmont Banff Springs, un gigantesque terrain de 27 trous a de quoi combler les amateurs de ce sport.

Sans hésitation, nous plaçons le parc national de Banff comme un essentiel d’un circuit à l’ouest canadien. Aux côtés du parc de Jasper – qui fera l’objet d’un prochain billet, il plaira à ceux pour qui la nature est un synonyme d’émotion. Choix de la durée des étapes, des hôtels, des activités… Personnalisez notre idée de circuit « Des Rocheuses Canadiennes au Pacifique » pour vivre de purs moments de plaisir.

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